Annons
Annons

Det har gått 41 år sedan Philadelphia Flyers senast vann Stanley Cup. Därefter har laget förlorat inte mindre än sex Stanley Cup-finaler och missat slutspelet åtta gånger. Klubben har blivit känd som rätt så oberäknelig. Hur ska de se ut i år, som ju blir deras 50:e NHL-säsong?
Av Karel Knap

Att döma av de enorma tacklingar som Radko Gudas delade ut i fjol och under årets försäsong kan man tro att ”Broad Street Bullies” är tillbaka. På 1970-talet fruktade alla NHL-lag Philadelphia Flyers tuffingar Dave Schultz, Bobby Clark med flera, under ledning av legendariske coachen Fred Shero. När det närmade sig en match mot detta hårdföra gäng började många känna sig krassliga – de drabbades av ”The Philly Flu”. Det innebar att de helt plötsligt menade sig vara för sjuka eller skadade för att spela. Bara för att undvika pisket. Dagens Flyers är inga mjukingar, även om de har en bit kvar till 70-talets bödlar. Gudas spelar ofta på gränsen till det tillåtna, och på försäsongen blev han avstängd. Forwarden Brayden Schenn missade säsongens tre första matcher på grund av en charging på Washington Capitals forward T.J. Oshie i senaste slutspelet. Wayne Simmonds är inte bara känd för sina många mål, utan även för sitt fysiska spel. Men ändå är dagens lag i orange och svart väldigt annorlunda jämfört med mästarlagen från 1974 och 1975. Faktum är att Flyers anno 2016 är ett svårdefinierat lag. Den här säsongen kommer att säga en del om vart de är på väg.

Vinn för Ed Snider!

Det här blir lagets första säsong någonsin utan Ed Snider, den respekterade affärsmannen som grundade klubben när Philadelphia tilldelades ett expansionslag 1966. Han förblev en nyckelfigur fram till i våras. Då hade han två år tidigare behandlats för cancer, och trots att han friskförklarades i september 2014 dök tumörerna upp igen. Sniders vikande hälsa fungerade som motivationskraft för Flyers i slutet av förra säsongen. Två dagar efter att Flyers nådde slutspelet för 38:e gången förlorade de mannen som ordnade NHL-hockey till Philly. Ed Snider dog den 11 april 2016 i sitt hem i Montecito, Kalifornien. Han var 83 år gammal. – Vi växte upp i hans släptåg runt otaliga arenor och omklädningsrum; och hans spelare, ledare och lagpersonal var vår bonusfamilj. Han behandlade sina anställda med respekt oavsett rang eller position, och mannen som de kallade ”Mr. Snider” föredrog alltid att bli kallad Ed, skrev hans barn i ett pressmeddelande. Det var Snider som uppmuntrade bygget av Broad Street Bullies på 1970-talet. Det finns ett Snidercitat på nhl.com som fångar det lagets filosofi: ”Vi kanske inte kan hänga med de bästa lagen i skridskoåkningen, vi kanske inte är lika talangfulla som Original 6-lagen, men vi bygger vårt lag på en sak: Vi kan vara det tuffaste laget. Låt oss gå ut på isen och vara tuffa spelare, och ingen kommer att kunna skrämma oss eller slå ned våra spelare igen.” Det var nästan ingen som trodde att hockeyn skulle lyckas etablera sig i Philadelphia, som hade haft ett kortlivat NHL-lag på 1930-talet. The Hockey News siade att Flyers var det av de sex expansionslagen som kom in i NHL 1967 som hade störst risk att misslyckas. Men Snider tog ett steg ut i det okända och lyckades bygga ett av NHL:s idag starkaste och mest klassiska lag. Det var Sinders personlighet som gjorde att målvakten Michal Neuvirth valde att hylla lagets framlidne ägare på sin mask. På masken syns Sniders profil ovanpå Flyersloggan, tillsammans med två porträtt av Snider. – Han var en helt otrolig man som betydde mycket för den här staden, säger Neuvirth. Jag vill alltid ha något meningsfullt på min mask. Hur ofta kommer Flyersfansen att få se den masken den här säsongen? Det är en av de viktigaste frågorna kopplade till utgången av Flyers säsong.

Mysteriet i målgården

Flyers har sökt med ljus och lykta efter en uttalad, stabil och respekterad nummer ett under lång tid, kanske ända sedan Ron Hextalls tid förra årtusendet. Den tidigare målvaktsstjärnan blev Flyers general manager den 7 maj 2014 och är numera ansvarig för sökandet efter en toppmålvakt. Hextall iscensatte ett tålmodigt och grundligt lagbygge, och på senare tid verkar det som om han har hittat rätt killar till rätt platser i laguppställningen. ”Som läget är nu är målvaktsposition – trumvirvel, tackar – den mest stabila positionen i Flyers lag”, skrev philly.com i början av säsongen. Både Neuvirth och Steve Mason bevisade i fjol att de tillhör NHL:s målvaktselit. Mason briljerade under lagets fina svit som tog dem till slutspelet efter en miserabel start på säsongen. Neuvirth, som från början var tänkt som backup, visade prov på en enormt hög nivå när han hoppade in mot Washington Capitals i den första playoffomgången. Han ersatte Mason när Flyers hamnade i 1–3-underläge och släppte bara in tre två mål i de följande tre matcherna (segrar med 2–1 och 2–0 samt en 0–1-förlust). Hans räddningsprocent var stålmannenvärdiga 98,1. Både Neuvirth och Mason är 28 år nu. De blir båda fria agenter efter den här säsongen, något som borde göra dem supermotiverade att prestera. Det ryktas att Flyers kanske kommer att trejda en av dem, men för tillfället verkar planen vara att låta den hetaste för dagen stå. – Ja, Michal var fantastiskt bra i slutspelet, men vi får inte glömma bort att hans spel gav oss chansen att vinna många matcher under hela säsongen, säger Jakub Voracek till Pro Hockey. Så här såg Neuvirths statistik ut förra säsongen: 2,24 i målsnitt, 92,4 i räddningsprocent och ett matchfacit på 18–8–4. Mason plockade 18 poäng på 12 matcher i februari när Philadelphia gjorde sin avgörande push mot slutspelet. Han tjänar 4,1 miljoner dollar den här säsongen, Neuvirth endast 1,75 miljoner dollar. Trots det känner tjecken att han har goda chanser att få stå flest matcher den här säsongen. Men för att det ska ske måste han ha bättre tur med skador än vad han har haft tidigare. – Jag har jobbat riktigt hårt och något annorlunda den här sommaren, bara för att undvika problem, säger han. Jag hoppas det lönar sig. Han och Mason kommer att dela på målvaktsjobbet, om båda är friska. De är rivaler, men de respekterar varandra och jobbar mot gemensamma mål. – Det är en bra situation för oss båda, säger Mason till philly.com. Givetvis kan bara en av oss stå, det förstår vi båda, men det har varit fantastiskt att jobba med ”Neuvy”. Vi kommer bra överens. Han har ett sådant naturligt flöde i sitt spel, och det är kul att kolla på. Jag lär mig mycket av hur han håller sina händer. Jag har plockat upp en del saker från honom, och jag vill tro att han har plockat upp några saker från mig. – Vi vill båda spela, men samtidigt stöttar vi varandra, tillägger Neuvirth.

Rookies till undsättning

Så målvaktssidan såg bra ut i fjol, men det var risigare ställt med anfallet. Flyers noterade sitt lägsta målsnitt sedan 2002­–03 och gjorde bara 214 mål i grundserien. Voracek är en av flera Flyersforwards som gärna glömmer fjolåret. Han sköt bara ett mål på säsongens första 30 matcher… Hans agent Petr Svoboda, själv en gammal spelare, avslöjade senare att Voraceks led av vitaminbrist och kände sig tröttare än vanligt under matcher och träningar. När problemet upptäcktes och åtgärdades förbättrades Voraceks spel och statistik. Men den tjeckiska stjärnan vill fortfarande hitta tillbaka till formen från 2014–15, då han gjorde 22 mål och 59 assist, och lämna fjolårssäsongen (11+44) långt bakom sig. När vi träffade honom under World Cup berättade han att han hade gått ned fem kg under sommaren. – Nu känner jag att klippet i skäret är tillbaka, och jag vet att jag kan göra saker på isen, även i snabba matcher, sa Flyers högst betalda spelare då. Om Philadelphia ska gå till slutspelet igen och kanske vinna sin första playoffserie sedan 2012 behöver de att Voracek lyckas i år. I inledningen av säsongen visade den nykomponerade kedjan med Voracek, Sean Couturier och rookien Travis Konecny fin kemi.

”Nu känner jag att klippet i skäret är tillbaka, och jag vet att jag kan göra saker på isen.”
Jakub Voracek

Att ha en producerande andrakedja är av yttersta vikt för Flyers, som inte får bli för beroende av toppformationen, som vanligtvis består av Brayden Schenn, Claude Giroux och Wayne Simmonds. Faktum är att många experter tror att Flyers kan komma att få ett lyft i år, nu när coachen Dave Hakstols system börjar sätta sig hos spelarena. Dessutom har laget fått förstärkning av två spännande rookies: backen Ivan Provorov, 19, och nyss nämnde Konecny, också 19. – De två är helt fantastiska, sa fjolårets rookiesensation Shayne Gostisbehere efter seriepremiären mot Los Angeles. Det är väldigt roligt att ha dem i laget. De tillför ett lager som jag inte tror vi hade ifjol. De är så snabba. De kan skapa lägen och är roliga att kolla på. Det verkar som om årets upplaga av Flyers är ett mångfacetterat lag. Snabba rookies, återupplivade storstjärnor, stabila målvakter och tuffingar som påminner fansen om Broad Street Bullies. Mason och Neuvirth verkar fokuserade på sina uppgifter. Voracek är ivrig att bevisa alla att han inte är slut. Giroux vill också täppa igen truten på sina kritiker. Couturier kommer allt närmare ett genombrott som Patrice Bergerons arvtagare. Ja, det verkar som om Flyers är på väg åt rätt håll. De har möjligheten att bryta sig loss från ligans mittenskikt och närma sig toppen. Det här kanske inte är ett så svårdefinierat lag trots allt. Under ledning av coach Hakstol och hans nästintill vetenskapliga metoder siktar Flyers på att göra Ed Snider stolt, var han än är.

 

Artikel hämtad från Pro Hockey nr 10 2016.

 

Philadelphia Flyers. Bild: Getty Images

Claude Giroux – lagets kapten och största stjärna. Bild: Getty Images

 

Annons
Annons

Pin It on Pinterest

Share This