Annons
Annons

Arizonas nästa kapten, bra nog för att kunna vinna Norris – och så viktig att han inte skulle trejdas mot Auston Matthews. Det är inga dåliga epitet han har, Oliver Ekman-Larsson. ”Han är lika värdefull för vårt lag som någon annan spelare är för sitt lag”, säger Shane Doan.
Av Jonatan Lindquist

För att förstå hur mycket backstjärnan Oliver Ekman-Larsson, 25 år, betyder för Arizona Coyotes behöver man egentligen inte titta längre än klubbledningens uttalanden om honom och Auston Matthews. 19-årige Matthews är sin draftårskulls största talang, en framtida superstjärna och högst troligen en förstacenter i NHL i ett decennium framöver. Det är sådana talanger som man bygger ett NHL-lag kring, som Sidney Crosby, John Tavares eller Steven Stamkos. Redan där förstår man att varenda NHL-klubb suktar efter honom, enbart för hans kvalitéer på isen. Lägg sedan till det faktum att han är den första stortalangen som någonsin fostrats i Arizona, uppväxt i Phoenixförorten Scottsdale, och det gör honom till en våt dröm för Arizona Coyotes. Klubben har haft det motigt på isen de senaste åren och har alltid har dragits med svikande publiksiffror i en stad med väldigt grunda hockeyrötter. Den spektakuläre Matthews vore perfekt för ”Yotes”, både att bygga ett lag kring och för att marknadsföra klubben runtom i staten. Egentligen låter det för bra för att vara sant, och Coyotes borde ha varit desperata för att få Toronto Maple Leafs förstaval i den senaste draften.

”Det är svårt att hitta någon spelare i den här ligan som jag skulle trejda Oliver mot.”
Shane Doan om Oliver Ekman-Larsson

Det pratades en del om det, och det verkade underförstått att Oliver Ekman-Larsson skulle behöva ingå i en deal för att Toronto ens skulle vara intresserade. Men oavsett hur kittlande Matthews än var för Arizona, så var en sådan trejd aldrig ett alternativ för klubbens dåvarande general manager Don Maloney. Han rankade helt enkelt sin svenske dyrgrip högre än möjligheten att få det man trodde var deras drömspelare. – Det kommer aldrig att hända, sa den dåvarande general managern på en supporterträff i våras. Klubbens president och delägare Anthony Leblanc var på samma träff och fick samma fråga: – Jag tror jag höll på att spotta ut mitt kaffe när jag läste det förslaget. Om vi ur en affärsmässig vinkel hade älskat att ha en kille som började spela hockey för att han gick på en Coyotes-match? Absolut, men vi trejdar inte Oliver för ett draftval.

”Fortfarande grundpelaren i lagbygget”

Så Ekman-Larsson är kvar, och det är ganska givet att klubbens nya GM John Chayka kommer att bygga sitt lag runt stjärnförsvararen. ”OEL” är av den sortens toppbackar som alla lag drömmer om, en stjärna som kan spela 25-30 minuter per match och bidra offensivt. De senaste två säsongerna har han skjutit 44 mål (23 och 21), vilket tillsammans med Brent Burns är bäst av alla backar i NHL. Tingsrydsonen är helt enkelt en back av kalibern man behöver för att vinna i NHL, i alla fall om man använder de senaste sex årens Stanley Cup-mästare som facit. Boston Bruins hade Zdeno Chara, Chicago Blackhawks litade på Duncan Keith och Los Angeles Kings drevs fram av Drew Doughty. Dessutom är Pittsburgh Penguins försvarsesse Kris Letang bra nog för att nämnas i det Norris-sällskapet. Det tycker Arizonas lagledning att Ekman-Larsson också är – tillika många andra i hockeyvärlden. Det intygar Chris Johnston, NHL-insider på Sportsnet som i vintras skrev ett långt reportage om Ekman-Larsson, där han målade upp svensken som en Norris-kandidat. – Coyotes känner sig lyckligt lottade över att de fick honom i draften 2009, och klubben har i stort sett värderat honom som deras viktigaste pusselbit inför framtiden sedan dess. Även fast det genomfördes en del ändringar i klubbledningen så är Oliver fortfarande grundpelaren i lagbygget.

”Och det läskigaste är att han får det att se så lätt ut.”
Sportsnets Chris Johnston om Oliver Ekman-Larsson

Det finns inte på kartan att de skulle riskera att tappa honom nu, när han står på toppen av sin förmåga, säger Johnston apropå Matthews-ryktena. Chris Johnston är tydlig med att han tror att Ekman-Larssons namn förmodligen nämnts så lite i Norris-diskussioner just för att han spelar i doldis-laget Arizona. För Johnston ser honom som en kandidat till priset, och en spelare som kan nämnas i samma andetag som andra storbackar runtom i ligan. – Han är en prototyp för den back som alla NHL-lag vill ha nuförtiden, menar Johnston. Tack vare sin eleganta skridskoåkning och skicklighet när det gäller att fördela pucken så ger han sitt lag chansen att anfalla mycket mer än man försvarar sig när han är på isen. På senare år har han klivit fram ännu mer i offensiv zon och nu är han en av bara en handfull backar i NHL vars lag räknar med honom för att göra mål. Och det läskigaste är att han får det att se så lätt ut.

”Skulle inte trejda honom mot någon”

Få spelare känner Ekman-Larssons storhet lika mycket som Arizonas kapten Shane Doan. Powerforwarden och Coyotes-legendaren har spelat med svensken sedan dennes NHL-debut 2010. Doan tycker att Ekman-Larsson ännu inte får det erkännande han förtjänar. – Inte ens nära. Spelarna i ligan som möter honom inser alla hur fantastisk han är, men utöver det får han kanske inte så mycket uppmärksamhet som man kan få i andra städer. Det är svårt att hitta någon spelare i den här ligan som jag skulle trejda Oliver mot, han är lika värdefull för vårt lag som någon annan spelare är för sitt lag, säger Doan och fortsätter: – Oliver gör allt, han är bara bäst. Han är vår bästa offensiva spelare, vår bästa defensiva spelare och har en förmåga att förändra matcher. Han gör saker med pucken som du kanske gör i ”djungelhockey”, men inte i en NHL-match. Doan säger att de enda som inte missat det är spelarna själva. – De vet, alla vet. Det är som när alla visste hur fantastisk Pavel Datsyuk var tre-fyra år innan resten av världen visste det. Vi som tävlade mot honom såg alla det.

”Har Norris-egenskaper”

En annan spelare verkligen skriver under på Ekman-Larssons plats i den absoluta backtoppen i NHL är Mikkel Bödker, dansken som spelade med Ekman-Larsson i fem år i Coyotes, innan han i våras trejdades till Colorado Avalanche. – På isen är han bäst om han vill. Han har allt du vill, säg något och han har det. Han är topp fem, om inte topp tre, av backar i ligan. I alla fall om man ser honom varje dag. Jag tror han blir förbisedd ibland men det tror jag passar honom bra, han får göra sin egen grej och spela sitt eget spel och hålla sig lugn, inte bli för känd, säger Bödker, idag i San Jose Sharks. Tror du han kan vinna Norris en dag? – Det vet man aldrig. Det beror på om Erik Karlsson gör 82 poäng igen eller inte, haha. Han har talangen till det i alla fall, men jag tror folk tittar på laget. Han måste leda laget till vinster för att man ska bli en värdig Norris-vinnare, men han har egenskaperna och kanske vinner han den trofén någon dag. Det där med att Oliver trivs bäst i det tysta vet Bödker bättre än de flesta. De två ungkarlarna bodde ihop i Arizona de sista två åren, och var dessförinnan grannar i tre år. De har en väldigt nära vänskapsrelation, deras familjer har lärt känna varandra och de har på sina håll jämförts med ett gift par. Så vill man veta mer om personen bakom stjärnbacken som får alla superlativ så är dansken kanske den NHL-spelare som bäst kan beskriva Ekman-Larssons tillbakadragna personlighet. – Han säger inte så mycket, är ganska lugn och tar livet lite som det kommer, säger Bödker när vi frågar. Han gör inget speciellt. Han är en av de bästa personerna man kan känna, men innan man kommit honom nära säger han inte mycket.

”Är väldigt omtänksam”

Det där lugna sättet är något som verkligen speglar av sig vid sidan av isen. Oliver Ekman-Larsson tillbringar fortfarande somrarna i hembyn Tingsryd, en liten småländsk ort med 3000 invånare. Ekman-Larsson har sin familj där, som han värdesätter väldigt högt – och de honom, så klart. Oliver bror Kevin-Ekman Larsson: – Mormor, morfar och mamma har inte missat en match sedan han började i NHL. Pappa försöker, men han jobbar så han somnar ibland, säger Kevin med ett skratt och tillägger: – Och jag får kolla reprisen dagen efter. Vi är otroligt stolta över Oliver, även om vi är en lugn familj som inte hetsar upp oss. Vi försöker stötta honom hela tiden, även om det är svårt att göra det härifrån Sverige. Men vi ringer emellan, Oliver håller kontakt med alla och småpratar hela tiden Kevin Ekman-Larsson är för övrigt själv professionell ishockeyspelare, till vardags back i Tingsryds allsvenska lag. Bröderna umgås mycket på somrarna, tillsammans med den kärna av barndomskompisar Oliver har kvar sedan uppväxten i Tingsryd. – Han är väldigt omtänksam, vill alltid ta hand om mig och om sina kompisar och ser till att vi har det så bra som möjligt hela tiden. Han är väldigt mogen på det sättet, för honom är det viktigare att vi har roligt än att han själv har det, säger Kevin. Den personligheten har funnits med hela vägen. När fyra år yngre Kevin blev tillräckligt gammal för att kunna hänga på Oliver höll de på som alla andra hockeybröder, lirade hemma och sköt puckar på garaget. Nog kunde lillebror åka på någon smäll om han gick över gränsen – men aldrig för mycket. – Bråkat har vi gjort, men han har alltid varit jättesnäll. Om han råkat skada mig fick han dåligt samvete istället. Det är inget snack om att Oliver är den hockeytokiga lilla byns stora stolhet. Han har burit stora förväntningar på sina axlar sedan unga år. Redan som 15-åring debuterade han i J20 och fick året efter spela i tuffa Division 1 Södra (med sin pappa Patrik Larsson som backpartner). Man kan lugnt säga att han levt upp till de förväntningar som ställts på honom, men att han blivit superstjärna i NHL märks inte på hemmaplan. – Han betyder otroligt mycket för byn och är ett bra ansikte utåt, men när han väl är hemma så tar alla honom som samma gamla Oliver. Det är inte så att någon blir i extas när de ser honom, och det tycker han är väldigt skönt.

Framtida lagkapten?

Framtida lagkapten? Bilden av den filbunkslugne smålänningen är ganska unison, men i takt med att han har blivit äldre har han börjat ta lite mer plats i omklädningsrummet. Det är en utveckling som nära vännen Bödker märkt av tydligt, och som får honom att tro att Ekman-Larsson får sy på ett C på sitt bröst inom en snar framtid. – I omklädningsrummet har han blivit bättre, han har växt som människa i takt med att han har blivit äldre. Jag tror absolut att han är en given kapten, säger Bödker. När det i så fall skulle hända beror helt och hållet på hur länge 39-årige Coyotes-legendaren Shane Doan fortsätter (han skrev ett nytt ettårskontrakt i somras) – men så fort han slutar kommer Coyotes att behöva utse en ny kapten. De enda som burit ett C i klubben under deras 20-åriga vistelse i Arizona utöver Doan är Keith Tkachuk och Teppo Numminen.

”Jag ser honom som en framtida kapten. Han är en fantastisk kille.”
Tobias Rieder om Oliver Ekman-Larsson

Coyotes tyske forward Tobias Rieder tror att tröja nummer 23, med Ekman-Larsson på ryggen, blir den fjärde Coyotes-spelaren som får den äran. – Ja, till 100 procent. Jag ser honom som en framtida kapten. Han är en fantastisk kille, riktigt rolig och bra mot de yngre spelarna. Om saker inte går bra så är han inte heller rädd för att höja rösten i omklädningsrummet, och han är en av våra bästa spelare i Arizona, om inte den bästa. Överlag är han bara en bra kille, och bra att hänga med. Shane Doan instämmer. Han ser sin efterträdare i Ekman-Larsson. – Hans utstrålning gör att folk dras till honom och hans personlighet är så glädjefylld, så det är naturligt att han blir en ledare. Man ser att hans självförtroende på isen växer allt eftersom att han börjar inse att det är han som är ”mannen” här. Det ska bli riktigt roligt att se vart han är på väg, säger veteranen. Ska man gissa så är Oliver Ekman-Larsson på väg att få ett C på bröstet, att ha en Norris Trophy i prisskåpet och att få ett framgångsrikt lag runtom sig. En helt okej framtid, får vi ändå lov att medge.

 

Artikel hämtad från Pro Hockey nr 10 2016.

 

Oliver Ekman-Larsson. Bild: Getty Images

Att täcka skott med öppen handske är kanske inte det smartaste draget … Bild: Getty Images

Annons
Annons

Pin It on Pinterest

Share This