Han bara dyker upp, slår till och så försvinner han. Nikita Kucherov är spelaren som inte märks så mycket, men ändå håller till i toppen av NHL:s poängliga. Pro Hockeys Sven Gustavsson har träffat en rysk superstjärna med många verktyg i lådan.
Av Sven Gustavsson

Nikita Kucherov är ryssen som ger ett allvarligt intryck på isen. Han är oerhört skicklig i allt han gör i Tampa Bay Lightning, men på gammalryskt vis visar han ingen jätteglädje när han gör mål. Kontrasten när man träffar honom är slående. Då är det ofta skratt, ett ständigt leende på läpparna och man undrar om den här mannen egentligen tar någonting på allvar. Men enligt lagkamraterna är han en synnerligen seriös hockeyspelare, som hatar att förlora och som hela tiden strävar efter att bli bättre. I det pussel lagets General Manager Steve Yzerman lyckades lägga under sommaren, med de nya långtidskontrakten med Steven Stamkos och Victor Hedman, saknades bara en bit strax före NHL-premiären. Hemma i Moskva satt lagets poängkung från i fjol. Ryssen, som trots att storstjärnorna Steven Stamkos och Anton Strålman var skadade, ledde laget ända fram till en sjunde match mot blivande mästarna Pittsburgh i Stanley Cup-semifinalen. 23-årige Nikita Kucherov hade efter ett par strålande säsonger och med en fortfarande stigande utvecklingskurva möjligheten att skriva ett jättekontrakt med vilken klubb som helst. Ändå lyckades Yzerman, tack vare lönetaket, förmå Kucherov att skriva på ett riktigt ”reakontrakt” över hela tre år. Förhandlingsargumentet handlade givetvis mycket om att Kucherov genom att stanna i Tampa skulle få chansen att vara med och satsa mot Stanley Cup i ett bra lag där han kände sig hemma. Nikita antog budet. Bara två dagar före premiären hemma mot Detroit landade han i Tampa och skrev på det nya kontraktet. Men det strulade in i det sista. Kucherovs flyg till New York var försenat och han missade anslutningen till Tampa. – Jag ville inte till första träningen. Ville bara stanna i New York en natt till, säger han och skrattar innan han blir allvarlig. – Vi har ett mycket bra lag. Det ger oss en chans. Många av oss har mognat tillsammans. Det har vi visat de senaste åren, så självklart ville jag komma tillbaka.

”Funderade på att punktmarkera honom”

Trots Kucherovs insatser på isen är han ingen stjärna med stor utstrålning. Många fans tänker säkert inte på att en av ligans bästa spelare finns på isen när deras lag möter Tampa. Men NHL:s coacher är medvetna om vilket farligt vapen ryssen är. – Han är så bra att jag funderade på att punktmarkera honom och bara spela med fyra spelare, sa John Tortorella i Columbus. – Sa han det? Kul att höra från en coach som han. Jag har stor respekt för honom efter vad han gjort med Columbus, säger Kucherov om Tortorella och ser stolt ut. Kanske är det ändå Washingtons tränare Barry Trotz som beskriver Kucherov allra bäst, som en spelare som ”kamouflerar sig och smälter in i omgivningen.” Och så plötsligt är han bara där och gör mål eller spelar fram till ett. Kucherov har många strängar på sin lyra. Han är skicklig med puck, bra på att jobba till sig den, har bra spelsinne och vasst skott och trots att han inte är stor, kan han även spela fysiskt. Och slåss. Två gånger har han fightats under hösten. Med all skicklighet han besitter är det ändå just förmågan att bara dyka upp och slå till som gjort honom till en av de mest fruktade spelarna i NHL de två senaste säsongerna. Senast i november valdes han också till NHL:s andra stjärna. Kucherov har även den viktiga förmågan att lyfta ett bra seriespel till en ännu högre nivå i slutspel. Med sina 21 mål och 20 assist på 43 slutspelsmatcher har han gjort fler poäng än någon annan spelare i NHL på de två senaste slutspelen.

”Försöker vara positiv”

– Man ser hans storhet i slutspelet. Då är det han som kliver fram i de stora matcherna och levererar, säger Victor Hedman. Tampas backgigant har på nära håll sett ryssens dramatiska utveckling sedan han kom till NHL 2013. – Han tar steg vare år. Det är sällan man ser en sådan talang som han. Oerhört hårt arbetade, som vill lära sig nya saker hela tiden. Han har fortfarande en stor potential. Han tar ett stort ansvar på isen och är vår ledande spelare nu när ”Stammer” gått sönder, fortsätter Victor om Nikita i ett lag som saknar sin knäopererade lagkapten Steven Stamkos. Även vid sidan av isen imponerar Kucherov på lagkamraterna.

”Man ser hans storhet i slutspelet. Då är det han som kliver fram.”
Lagkamraten Victor Hedman.

– Han har tagit ett större ansvar i omklädningsrummet. Han är en ledande spelare som pratar. En oerhört bra kille, social och så, lätt att tycka om, säger Hedman. Finske centern Valtteri Filppula fyller på: – Han har många styrkor. Kan inte komma på något han inte gör bra. Han har fantastiska handleder, läser spelet bra och tävlar hela tiden. Han är också trevlig med alla. Lite blyg kanske, men han har koll på allt. Han är sarkastisk med sin humor och det gillar jag personligen, säger Filppula. – Ja, jag försöker vara positiv hela tiden. Just nu behöver vi verkligen vara det för att få in lite ny energi i laget. Då försöker jag skoja lite, säger Kucherov om spelet i december som var allt annat än bra för laget.

Knäckte Lundqvist med första skottet

Att det skulle bli hockey för Kucherov var ingen tillfällighet. – Vi bodde precis vid en rink i Moskva. Mamma tog med mig dit, berättar Nikita, som också spelade fotboll som ung. Men han valde en för ryska spelare ovanlig väg till NHL. De senaste åren har spelare som Panarin, Tarasenko och Kuznetsov kommit till NHL efter att ha haft bärande roller i den ryska ligan. Och redan som 17-åring debuterade även Kucherov i KHL med CSKA 2010-11, men efter bara sju poäng på 27 matcher över två säsonger blev det juniorligan i Quebec. – Jag fick chansen i KHL, men fick sitta på bänken hela tiden. Jag kände att coachen inte litade på mig. Jag bestämde mig för att åka över hit och spela, förklarar Nikita, som sitter allra längst in i Lightnings omklädningsrum, mellan Vladislav Namestnikov och Jonathan Drouin.

”Hockeyn här är mycket bättre än i Ryssland.”
Kucherov om att ta vägen via QMJHL och AHL.

– Hockeyn här är mycket bättre än i Ryssland. Juniorligan hjälpte mig att utveckla spelet och bli en riktig hockeyspelare, fortsätter Kucherov. Han tycker också att just spelet på mindre rinkar passar honom bättre. – Man måste tänka snabbare. Det blir mer skott, ja mer av allt. På stora rinkar får man mer tid och det tycker jag saktar ner spelet. Efter en imponerande första nordamerikansk säsong med 63 poäng på 33 matcher i QMJHL och 24 poäng på 14 slutspelsmatcher 2012-13 blev det AHL och Tampas farmarlag Syracuse säsongen efter. 24 poäng på 17 matcher övertygade Yzerman och Tampas coach Jon Cooper att det var dags att ta klivet in i NHL. Och vilken start det blev: – Det var fantastiskt. Att få in den bakom (Henrik) Lundqvist. Tror den gick under hans arm, säger han och skrattar åt minnet. Debuten kom nämligen hemma i Amalie Arena mot New York Rangers. I första bytet, med sitt första skott på mål, fick han se pucken gå in bakom den svenska stjärnan.

Succé för trillingarna

När Steven Stamkos drabbades av en blodpropp precis före slutspelet i fjol klev Kucherov in och tog över ledstjärnan i Lightning. Så har det även varit nu under vintern, när Stamkos återigen tvingats till flera månaders skadefrånvaro. Men Kucherov menar att detta inte påverkar hur han själv ser på sin roll. – Jag tror alla måste spela det bästa de kan. Har inte funderat över det för mig personligen utan vill bara hjälpa laget så mycket jag kan. Och trots att poängen rasslar in ser han väldigt ödmjukt på sin egen roll. – Jag försöker bara få så mycket istid som möjligt och göra det bästa av den. Göra en del mål eller skapa chanser för andra. Kucherovs stora lyft kom 2014-15 när han sattes ihop med tjecken Ondrej Palat och amerikanske centern Tyler Johnson. Den globala trion döptes snabbt till Trillingarna. Ljuv musik uppstod och de tog laget till en sjätte match i Stanley Cup-finalen mot Chicago. Kucherov svarar snabbt på frågan om den speciella kemin. – Magin, menar du? rättar han och skrattar igen. Jag vet faktiskt inte. Det bara fungerade direkt när vi sattes ihop. Utvecklingen för alla tre i den kedjan har varit snabb och när offensiven kärvat i Tampa har coachen splittrat Trillingarna för att sprida offensiven. Men den här hösten har återigen Palat, Johnson och Kucherov oroat försvaren runt om i NHL.

Hyllad av Ovechkin

Framgången de två senaste säsongerna gjorde att Nikita Kucherov, en av tolv spelare från Tampa i turneringen, var given i Rysslands World Cup i höstas. Kucherov har både silver 2012 och brons 2013 i JVM, men matcherna inför World Cup blev hans debut i A-landslaget. Han gjorde precis som i sin NHL-debut och blev målskytt direkt när han sköt 1–0 i träningsmatchen mot Tjeckien. Debuten imponerade och spelet i World Cup fick NHL:s skyttekung Alexander Ovechkin att dra slutsatsen att det här var Rysslands nästa stora stjärna.

”Han kommer att bli en av de bästa ryska spelarna genom tiderna.”
Alexander Ovechkin, lagkamrat i World Cup.

– Han kommer att bli en av de bästa ryska spelarna genom tiderna, sa Ovechkin. Återigen svarar Kucherov väldigt ödmjukt om Ovechkins kommentar: – De börjar bli äldre, men det är flera unga som kommer och vill försöka bli bättre. World Cup var en bra chans att få spela med (Pavel) Datsyuk och (Yevgeni) Malkin och vara i samma omklädningsrum. En bra erfarenhet att se vad de gör utanför isen. Men också att prata med dem, lära känna dem lite bättre. – Sedan var det fantastiskt att spela mot de bästa spelarna i världen. Det är något jag kommer att komma ihåg i hela mitt liv, säger Kucherov, som bidrog med ett mål och två assist i de fyra matcherna.

Trivs i solen

Tampa Bay på den varma och sköna västkusten av Florida har blivit en rysskoloni med fyra spelare. Men de hänger inte med varandra hela tiden. – Nej, jag gillar mer att vara med kanadensarna och amerikanerna. Och vädret här i Florida är inte dåligt alls. Kan inte klaga, understryker Nikita, som är van vid tuffa vintrar i Moskva. Jag frågar Victor Hedman och Anton Strålman om de kan avslöja några hemligheter om Kucherov och det kan de: – Han har nålskräck, släpper Anton direkt. När han får akupunktur, det gillar han inte alls. Sedan har han mycket hyss för sig. – Ja, han håller på en massa med sina klubbor. Han byter tejp fast det inte behövs. Och så kan jag berätta att han också är ruskigt morgontrött, skjuter Hedman till.

 

Artikel hämtad från Pro Hockey nr 2 2017.

 

 

Nikita Kucherov. Bild: Getty Images

Kucherov i kamp med landsmannen Radulov. Bild: Getty Images

Nikita Kucherov. Bild: Getty Images

Mål på Lundqvist med första skottet i NHL. Bild: Getty Images

Pin It on Pinterest

Share This