Henrik Lundqvist tog New York med storm från första dagen, och redan efter någon månad krönte New York Posts hockeyskribent Larry Brooks honom till King Henrik. Men under nio dagar i december restes ett stort frågetecken: var Antti Raanta på väg att göra anspråk på kronan?

Av Varpu Sihvonen

Rangers tränare Alain Vigneault sa redan i september att planen var att spela Henrik Lundqvist färre än 60 matcher den här säsongen, vilket i så fall skulle vara en av karriärens lägsta noteringar. Men det fanns en bra anledning till det. Med sen säsongsstart och komprimerat schema ville han helt enkelt vila sin viktigaste tillgång, som nu hunnit bli lagets äldsta spelare. Under sommaren hade Vigneault också tittat på statistik och kommit fram till att de mest framgångsrika slutspelslagen matchar sina förstamålvakter någonstans mellan 50 och 58 matcher under grundserien. Med mildare matchning än de 65 matcher eller fler som blivit en vana under de senaste tio åren borde Lundqvist kunna hålla sig fräschare när det behövdes som bäst. Rangers ville ogärna se en repris på fjolåret, som blev en rejäl besvikelse för laget som spelade konferensfinal 2015 och Stanley Cup-final 2014. Bara elva dagar in i slutspelet hade de blivit tillintetgjorda av Pittsburgh Penguins och en till synes sliten Lundqvist hade knappast haft sina största stunder. Lundqvist fyller 35 år i mars och blir inte yngre, även om ålder bara är en siffra. Särskilt så för målvakter; hans barndomsidol Dominik Hasek vann Stanley Cup vid 43 års ålder och både Patrick Roy och Tim Thomas har vunnit Conn Smythe Trophy efter 35. Men det är ingen tvekan om att Lundqvist helst vill vinna Stanley Cup här och nu.

En ny typ av reserv

Traditionellt sett har andremålvakterna bakom Lundqvist varit antingen veteraner i slutet av karriären, eller spelare som byggt sina karriärer på att vara just andremålvakter. Men det ändrades när Rangers plockade in Antti Raanta från Chicago Blackhawks sommaren 2015. Raanta hade säkert kunnat vara etta i ett antal NHL-klubbar, men han menar själv att han inte kom till New York för att utmana King Henrik of Sweden. – Det är alltid det viktigaste för en backup, att försöka vara på tårna när man får chansen och bevisa för alla att man fixar att göra jobbet, sa Raanta till media i Chicago när Rangers var där på besök i december. Men så blev det plötsligt lite komplicerat i New York. Även om laget i stort överträffade mångas förväntningar var Lundqvists start knappast vad laget hade hoppats på.

”Antti spelar riktigt bra nu och förtjänar att stå.”
Rangers coach Alain Vigneault

Medelmåttiga tolv segrar på 21 matcher, 2,55 insläppta mål per match och en räddningsprocent på 91,2 % var de sämsta siffrorna han haft under hela karriären. 2012 års Vezina-vinnare var inte sig själv under de första månaderna av säsongen och stod för flera ovanliga misstag, som till exempel i matchen mot Detroit den 19 oktober. Efter att Lundqvist fumlat med pucken bakom målburen kunde Drew Miller avgöra matchen genom att trycka dit 2-1. Lagkamraterna försökte hålla sig positiva och menade att det bara var en tillfällig svacka. Men vad ingen visste då: var det verkligen bara det?

Nio dagar i december

December blir ihågkommen som månaden då hela hockeyvärlden trodde att det oväntade var på väg att ske. Mer exakt handlade det om de nio dagar då en frisk och spelduglig Henrik Lundqvist vaktade båsdörren medan Antti Raanta stod mellan stolparna i fyra raka matcher. Då ska man minnas att Lundqvist inte vilat ens två matcher på raken på över tre år. – Antti spelar riktigt bra just nu och förtjänar att spela, sa Rangers coach Alan Vigneault till New York Post. Jag har pratat om att vi har en plan för hur många matcher våra målvakter ska spela, men det kommer tillfällen då en av dem spelar väldigt bra och då ska han spela. Var tiden på tronen över nu? Plötsligt var spekulationerna där omkring Lundqvist, vars spel och status sattes rejält under lupp.  – Det är inte upp till mig att svara på. Jag har samma känsla och samma approach. Det förändrar inte hur eller varför jag spelar, svarade Lundqvist på frågorna omkring huruvida han plötsligt skulle få finna sig i att granskas med mikroskop. Raanta var dock inte sen att ta sin lagkamrat i försvar och menade att det visst var speciellt att sno några matcher från ”Hank” och att det var kul att spela återkommande, men att ingenting egentligen hade förändrats. Alla visste vem som var nummer ett. Även om Lundqvist hade det kämpigt genom december så var det varken en nyhet eller en katastrof. Sammanlagt är december historiskt sett Lundqvists sämsta månad under alla hans säsonger i NHL. Men med Raantas fina spel hann nog många tänka tanken att Lundqvist för första gången i sin NHL-karriär fått en riktig utmanare. Coach Vigneault satsade på sitt hetaste kort och det var Raanta. Men alla som känner Lundqvist vet att han heter tävlingsmänniska i mellannamn.

Inget att överanalysera

Lundqvist berättade för New York Newsday i början av december att han förstod situationen och varför han blivit bänkad, men också att han helst vill spela. – Det är upp till mig att höja min nivå och det enda jag kan göra just nu är att jobba hårdare på träningar och förbereda mig själv för nästa gång jag får spela, när det nu blir, sa han då. Men han menade också att det trots allt handlade om fyra matcher och att det inte var någon idé att överanalysera för mycket och att det i slutändan ändå handlade om vad som var bäst för laget. ­– Antti spelar väldigt bra och laget vinner. Vårt jobb är att hjälpa laget vinna. Hockeyvärlden gjorde möjligen en stor sak av de där nio dagarna, men det förändrade inget i omklädningsrummet. Lundqvist jobbade sig tillbaka mellan stolparna och reserven Raanta var också mycket imponerad av sin lagkamrat. – Det är riktigt häftigt att se hur han förbereder sig och bara jobbar ännu hårdare på träning när han inte fick spela. Jag försöker göra min grej och finnas där när han behöver min hjälp, sa Raanta. Som helhet kom det det ju också något väldigt gott ur situationen: ett Rangers som i över tio år varit väldigt beroende av Lundqvist har spelmässigt gjort en mycket bra säsong och finns med bland topplagen i östra konferensen. Men inför vårens slutspel vet de nu att de inte bara har en – utan två – riktigt bra målvakter. Relationen mellan Raanta och Lundqvist har också varit utmärkt redan från första dagen.

”Jag har lärt mig oerhört mycket från ’Hank’.”
Antti Raanta om samarbetet med Henrik Lundqvist

– Jag har lärt mig oerhört mycket från ”Hank”, sa Raanta till Pro Hockey förra året. Han är så uppmärksam på detaljer, jobbar så hårt och hjälper mig väldigt mycket. Det är lätt att se varför han är en av de bästa målvakterna i världen. Raanta pekade också på hur olika personligheter de är. Medan Raanta själv är ganska snacksalig och avslappnad tills det blir dags att snöra på skydden, så säger inte Lundqvist särskilt mycket på matchdagarna. – Hela laget har hjälpt mig mycket, men särskilt ”Hank” har varit fantastisk mot mig hela tiden sedan jag kom hit. Men om det är matchdag och han ska spela gör jag mig själv en tjänst genom att bara hålla mig ur vägen för honom, skämtade Raanta.

Har Raanta spelat sig själv till Las Vegas?

Raanta stoppade 86 av de 89 skott han fick på sig i de där fyra starterna och höll bland annat två raka nollor. Det var hans längsta svit av spelade matcher sedan han spelade tio raka för Chicago i december 2013. Hans statistik för Rangers på sina första elva starter var åtta segrar, 93,1 i räddningsprocent och 2,07 insläppta mål per match. Många tyckte det var rejält imponerande i ett offensivt präglat lag. – Det var skönt att visa för mig själv att jag kan spela så, och visar också att jag har gjort rätt saker på träningarna, sa Raanta till media i New York. Raanta tog den långa vägen till NHL och var odraftad när han värvades av Chicago som 24-åring sommaren 2013, efter några fina säsonger med Lukko Rauma och Ässät i finska ligan.

”Det enda jag fokuserar på nu är att spela bra och köra på här i Rangers.”
Antti Raanta om framtiden och spekulationerna om Las Vegas

Han skrev på ett tvåårskontrakt med Rangers i somras, men vad som händer till sommaren är det ingen som vet. Men antagligen har han visat tillräckligt mycket för att kunna få chansen som nummer ett någonstans i ligan. Det har inte minst spekulerats i att Las Vegas kan tänka sig att sikta in sig på den 27-årige finländaren i expansionsdraften i juni. Raanta sa själv till New York Daily News att det finns många målvakter i ligan som inte kommer att skyddas av sina lag när den draften ska genomföras. – Det blir kul att se vad som händer där, men det enda jag fokuserar på nu är att spela bra och köra på här i Rangers, tillade han. Raantas framtid må vara oklar, men vad beträffar Rangers är en sak säker. Henrik Lundqvist är nu den europeiske målvakt i NHL-historien som vunnit flest matcher. Än så länge sitter kungen kvar på tronen, och tänker inte kliva av självmant.

 

Artikel hämtad från Pro Hockey nr 2 2017.

 

Antti Raanta. Bild: Getty Images

Raanta med blicken på pucken. Bild: Getty Images

Pin It on Pinterest

Share This